Comment le gouvernement vénézuélien utilise les médias sociaux pour étouffer sa plus grande affaire de corruption

Le rôle fondamental des médias numériques dans la machine de propagande de Maduro se démarque
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Si vous ne suivez pas l’actualité vénézuélienne, vous n’avez probablement pas entendu le nom d’Alex Saab. L’histoire de son empire commercial en tant qu’agent économique du president Nicolás Maduro est essentielle pour comprendre la corruption, les abus de pouvoir et l’urgence humanitaire au Venezuela. Cependant, Alex Saab est également un excellent exemple pour comprendre la désinformation gouvernementale et la dynamique qui sous-tend la machine de propagande de Maduro, qui comprend des attaques et du harcèlement contre les journalistes et le blocage des médias numériques.

Qui est Alex Saab ?

Alex Saab est un homme d’affaires colombien. Sa première apparition politique et publique au Venezuela remonte à 2011, lorsqu’il a signé un accord commercial entre les administrations de Juan Manuel Santos [Note du traducteur : ancien président de la Colombie entre 2010 et 2018] et Hugo Chávez. Saab a été impliqué dans des systèmes de corruption dans des projets de logement et le programme alimentaire du gouvernement vénézuélien pour les communautés appauvries pendant l’urgence humanitaire, qui a commencé en 2014 et se poursuit dans ce pays

Saab a été arrêté au Cap-Vert, en Afrique, le 13 juin 2020, et a été accusé d’être un figure de proue pour Nicolás Maduro et de blanchir des millions de dollars par le biais du système de contrôle des devises du Venezuela. Il a ensuite été extradé vers les États-Unis, malgré les efforts de Maduro pour l’en empêcher. Retournement de situation, en février 2022, il est apparu que Saab travaillait sous couverture pour la Drug Enforcement Administration (DEA) américaine depuis 2018.

Les journalistes qui ont enquêté sur Saab

En 2015, le projet de journalisme d’investigation numérique Armando.info a été le premier à découvrir le système de corruption de Saab entre 2012 et 2013 avec le projet de logement du gouvernement “Gran Misión Vivienda”. Le consortium a révélé comment Saab a reçu cent cinquante-neuf millions de dollars, mais n’a livré que trois millions de dollars en construction (soit quatre maisons sur cent promises). La même année, son nom a également été retrouvé dans les “Panama Papers” comme ayant détourné des fonds pour acheter des maisons au Panama.

En 2017, Saab s’est réinventé et a commencé à vendre de la nourriture à CLAP (“Comités Locales de Abastecimiento y Producción”, en français “Commissions Locales d’Approvisionnement et de Production”), un programme qui vend des boîtes de nourriture subventionnées aux communautés pauvres, dans le but d’atteindre sept millions de familles et de réduire l’insécurité alimentaire au milieu de l’urgence humanitaire. La Saab vendue au gouvernement était hors de prix et le gouvernement de Maduro l’a payée avec des “dollars préférentiels”, des dollars donnés par le gouvernement à des taux avantageux dans le cadre du système de contrôle des changes du pays.

Cette année-là, le projet Armando.info a également enquêté sur la question et l’équipe a été poursuivie directement par Saab et Nicolás Maduro. Ce fut le début d’une attaque systématique contre les médias numériques et les quatre journalistes qui ont mené les enquêtes sur la corruption : Roberto Deniz, Alfredo Meza, Ewald Scharfenberg et Joseph Poliszuk. Le procès intenté les accuse de “poursuite de la diffamation aggravée”. Reconnue coupable, l’équipe a dû fuir le pays sous protection internationale et s’est vu interdire par la CONATEL (“Comision Nacional de Telecomunicaciones”, en français “Commission nationale des communications”, le régulateur vénézuélien) de poursuivre ses investigations sur le programme CLAP ou même de mentionner le nom de Saab.

Depuis 2017, le site Armando.info fait l’objet de blocages internet continus et de cyberattaques visant à censurer le plus prestigieux média numérique d’investigation du Venezuela.

La réponse du gouvernement Maduro à l’arrestation de Saab

En 2019, le département du Trésor américain a condamné Saab après avoir garanti publiquement disposer de preuves du système de corruption par le biais du programme CLAP. La même année, le procureur américain du district sud de la Floride a inculpé Saab et son partenaire commercial Alvaro Pulido pour blanchiment d’argent à hauteur de trois cent cinquante millions de dollars par le biais d’un système de corruption en collaboration avec le gouvernement vénézuélien.

Bien que Maduro ait nié sa relation financière avec Saab en 2017, le gouvernement de Maduro a entamé une campagne intense après son arrestation et s’est fixé comme priorité de suspendre l’extradition de l’homme d’affaires vers les États-Unis. Les rues de Caracas ont été inondées de graffitis appelant à sa libération, qui aurait été payée par le gouvernement

Mais la stratégie politique et de propagande était également fascinante. Tout d’abord, le gouvernement de Maduro a tenté de dénoncer la détention de Saab comme une arrestation politique, après que le gouvernement l’ait rapidement nommé ambassadeur plénipotentiaire du Venezuela auprès de l’Union africaine. L’avocat de Saab, David Rivkin, en a fait sa principale défense : “Si les États-Unis violent l’immunité diplomatique, cela crée un dangereux précédent”, a-t-il expliqué dans une interview accordée à la publication Revista Semana. Le Venezuela a pu faire de lui un diplomate parce qu’il lui avait aussi secrètement accordé la nationalité vénézuélienne.

Saab a également publié une déclaration, dénonçant son “enlèvement et sa torture par le gouvernement américain, en complicité avec les autorités capverdiennes qui l’ont arbitrairement torturé et gardé prisonnier pendant 491 jours, sans mandat d’arrêt ni procédure régulière”. Le même mois, Jorge Rodríguez, président de l’Assemblée nationale du Venezuela, a demandé à Saab de participer aux négociations au Mexique, où le gouvernement et l’opposition se sont rencontrés pour établir un dialogue d’entente entre les deux parties.

Le rôle des réseaux sociaux dans tout cela

Les médias sociaux ont joué un rôle crucial dans la stratégie du Chavisme visant à améliorer la réputation de Saab. La semaine de son arrestation au Cap-Vert, par exemple, le sujet était dans toutes les conversations pertinentes sur Twitter. “Chaque mise à jour sur l’affaire Saab crée une énorme quantité de contenu sur les médias nationaux, internationaux et sociaux. Les hashtags liés à Saab sont incroyablement répétitifs. Nous voyons tous les jours des hashtags à son sujet et certains sont très problématiques, notamment ceux promus par le gouvernement de Maduro”, explique Maria Virginia Marín, directrice de Probox, une équipe chargée de surveiller et d’analyser les conversations sur les médias sociaux au Venezuela. Ce rapport exhaustif mentionne certains des récits utilisés par le gouvernement de Maduro.

Cette semaine-là, l’arrestation de Saab a été un sujet tendance pendant quatre jours, avec les hashtags “#AlexNosUnióMás”, “#AlexPresoPolitico” et “#AlexEsDiálogo” (“#AlexUniu nosMais”, “#AlexPresoPolitico” et “#AlexÉDiálogo”), promus par des acteurs politiques de haut niveau et des institutions chavistes et avec une participation de cinquante-cinq pour cent de comptes faux ou automatisés . Probox classe les comptes comme automatiques lorsqu’ils semblent ne s’engager qu’avec certains acteurs politiques au Venezuela. Dans ce cas, ils ont identifié que 55 % des comptes ainsi classés interagissent avec des tweets chavistes, utilisent des hashtags promus par des entités chavistes, changent constamment leur nom d’utilisateur et leur nom sur les médias sociaux et suppriment d’anciens tweets pour cacher une activité inorganique.

À la suite de son extradition vers les États-Unis et de l’annonce de sa participation aux négociations de Mexico en septembre 2021, les sujets tendances concernant Saab ont atteint un sommet. C’est le mois où il a été le plus mentionné sur Twitter, avec 34 hashtags le concernant qui ont atteint les tendances, tous promus par des comptes radicaux chavistes, enregistrant 53,75 % d’interaction inorganique. Des entités publiques ont également pris part à la conversation, le ministère public ayant lancé le hashtag “#LaVerdadSiempreTriunfa” (“#TheTruthWillAlwaysTriumph”) le lendemain de son extradition.

Le cas d’Alex Saab est devenu l’un des incidents les plus pertinents pour comprendre la machine de propagande de Maduro au Venezuela et son effet sur les événements sociaux et politiques. Elle souligne également le rôle fondamental des médias numériques, notamment le journalisme d’investigation qui dénonce les pratiques autoritaires. Des plateformes telles que Probox et Armando.info ont pu apporter un certain degré de transparence dans l’une des plus grandes affaires de corruption au Venezuela.

Licença Creative Commons

Cet article, écrit par Gabriela Mesones Rojo, a été initialement publié sur le site Global Voices Online et republié sur o largo. en Français sous la licence Creative Commons CC BY 3.0

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